El viaje oscuro de Bethenny Frankel para encontrar máscaras médicas

Los funcionarios de Nueva York recurrieron a la estrella de la televisión de realidad para encontrar máscaras para los trabajadores médicos. Encontró un bazar mundial de ex convictos y exageraciones.

Bethenny Frankel en su casa en Bridgehampton, Nueva York.Crédito...Joe Carrotta para The New York Times

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Fue a fines de marzo, con el coronavirus comenzando a alcanzar su punto máximo en Nueva York y los hospitales ya se estaban quedando sin suministros, cuando Bethenny Frankel, la emprendedora y estrella de reality shows, recibió un correo electrónico de un publicista que le ofrecía acceso a 500 millones de mascarillas médicas, o aproximadamente. suficiente para llenar 25 Madison Square Gardens.

La Sra. Frankel estaba intrigada. Mientras pasaba ocho temporadas en Real Housewives of New York City, comenzó a volar a lugares como Guatemala y las Bahamas para ayudar en casos de desastre. Ahora, con el desastre en el futuro, quería ayudar. Llamó a la oficina del gobernador de Nueva York y su estado natal la reclutó para que buscara máscaras.

No hay tienda de máscaras, dijo. Estaba listo para conseguirlos de un tipo en Washington Square Park.

El publicista la conectó con la fuente, un hombre de Idaho llamado Jake Uhlenkott, que se describe a sí mismo en LinkedIn como Farmerpreneur // Management Consultant // Recording Artist. Trabajando en pijama en su casa de los Hamptons, la Sra. Frankel se acercó.

Los 500 metros son reales, le escribió en un mensaje de texto el 24 de marzo. No por mucho tiempo. Pero definitivamente es real. 100% confidencial. ¿Puede asegurar la financiación?

Así comenzó el viaje de la Sra. Frankel hacia el mercado de las máscaras, una especie de casa de espejos de alto riesgo, donde vidas y millones de dólares estaban en juego y las cosas rara vez eran lo que parecían.

El coronavirus llegó a Estados Unidos a principios de este año y la demanda de desinfectante para manos, mascarillas y otros suministros se disparó. Con los proveedores incapaces de mantenerse al día y los funcionarios federales lentos para responder, los gobiernos locales, los hospitales y las personas se apresuraron a competir por la disminución de la oferta, lo que provocó que los precios se dispararan y atrajera tanto a los bienhechores como a los oportunistas.

El resultado fue el caos . Mientras informaba sobre ese desorden, la historia de la Sra. Frankel se destacó. Su camino a través del lío, los personajes que encontró y el hecho de que los estados confiaran en una verdadera ama de casa para encontrar equipos médicos que salvaran vidas reflejaban los débiles preparativos del gobierno y la industria y el oportunismo que a menudo sigue al desastre. Así que volví sobre los pasos de la Sra. Frankel y traté de descifrar lo que realmente sucedió.

Esa oferta por 500 millones de máscaras fue tentadora pero defectuosa: los suministros estaban en el extranjero y tardarían al menos una semana en llegar. Los contactos gubernamentales de la Sra. Frankel necesitaban equipo de inmediato y ella desconfiaba de las máscaras lejanas, por lo que le preguntó al Sr. Uhlenkott si sabía de algún escondite en el continente.

Un día después, le dijo que había encontrado cinco millones de máscaras fabricadas por el fabricante 3M, el estándar de oro, en Canadá. La Sra. Frankel confirmó a los funcionarios del estado de Nueva York que estaban interesados. Y así, se hizo un trato.

La Sra. Frankel, de 49 años, es una mujer de negocios de habla rápida e ingeniosa que Hacerse famoso interpretando ese papel durante 15 años de telerrealidad. Por otro lado, ella comenzó su línea Skinnygirl de cócteles , pantalones y carne del deli , que ahora tiene más de $ 50 millones en ventas al año.

En 2017, ella voló a houston después del huracán Harvey para dar alrededor de 1,000 familias cada una $ 1,000 en ayuda. Desde entonces, su caridad BStrong ha ampliado sus misiones de ayuda en casos de desastre a terremotos en Puerto Rico, huracanes en México e incendios forestales en California y Australia. Como resultado, sabía cómo conseguir suministros y tenía un grueso Rolodex de contactos.

Entonces, cuando el coronavirus comenzó a aparecer en los titulares estadounidenses, celebridades como Billy Joel , Ellen DeGeneres y Charlize Theron comenzaron a canalizar su dinero a su organización benéfica para convertirlo en máscaras para hospitales. Cuando se corrió la voz de que estaba comprando máscaras, los vendedores la inundaron con ofertas.

Todo el mundo conocía a un chico que conocía a otro, dijo. Te sientes como si estuvieras en un bazar marroquí, y dondequiera que gires, a la izquierda y a la derecha, todos sostienen objetos brillantes.

Muchas de las ofertas tenían etiquetas de precios más apropiadas para los gobiernos que para su organización benéfica, por lo que en cuestión de días, estaba trabajando con el estado de Nueva York, la ciudad de Nueva York, Michigan, Arizona, Luisiana y Chicago.

Ella hizo un tweet que básicamente decía: 'Oye, Michigan, puedo ayudarte', dijo Tricia Foster, directora de operaciones de Michigan.

La Sra. Frankel prometió asegurar algunas de las existencias. Con su bandeja de entrada llena de extraños, el Sr. Uhlenkott, que fue presentado por alguien que conocía, parecía una apuesta decente.

El Sr. Uhlenkott había comenzado a vender máscaras esa semana. Un pianista y ex director de campo Para la campaña presidencial de 2012 de Rick Santorum, canceló los planes de grabar su primer álbum en Los Ángeles y se mudó a la casa de su familia en el desierto de Idaho cuando llegó el virus. Allí, como miles de otras personas repentinamente inactivas, vio una oportunidad de negocio en máscaras.

Imagen Jake Uhlenkott parecía una apuesta decente para ayudar a encontrar máscaras.

Crédito...Kyle Green para The New York Times

Con tanto dinero en juego, el equipo de la Sra. Frankel pidió credenciales. Envió un documento en el que presentaba a su empresa, Nexus PPE, un guiño al acrónimo de equipo de protección personal, y a los cuatro hombres detrás de él, incluido un veterano de las Fuerzas Especiales del Ejército de EE. UU. Y un graduado de Harvard. Por si acaso, el Sr. Uhlenkott agregó: Soy amigo personal de la princesa Alexandra de Luxemburgo si necesita otra referencia.

El documento decía que Nexus PPE se estableció en 2008. Los registros de Idaho muestran que el padre del graduado de Harvard sí incorporó la empresa ese año, como Nexus Wealth Management, un pequeño planificador financiero en Boise. El 25 de marzo, el día después de que el Sr. Uhlenkott se puso en contacto con la Sra. Frankel, los registros muestran que se convirtió en director de la empresa y cambió su nombre a Nexus PPE. Más tarde dijo que era más fácil que iniciar una nueva empresa.

Mientras Uhlenkott intentaba asegurar los cinco millones de máscaras en Canadá, sus proveedores le dijeron que habían encontrado 10 millones de máscaras 3M, esta vez en Nueva York. Los funcionarios de Albany también querían esos, por lo que el equipo de la Sra. Frankel le envió una orden de compra de $ 82.5 millones por las ahora 15 millones de máscaras, dependiendo de la inspección. Fue más de cinco veces el precio normal.

Durante días, los funcionarios de Nueva York pidieron ver los productos y la Sra. Frankel se ofreció a enviar a su conductor, pero el Sr. Uhlenkott no pudo proporcionar una dirección. Hubo varias excusas relacionadas con la aduana, la logística y un multimillonario anónimo en California que supuestamente controlaba las existencias.

Lo que me dicen es que los propietarios están nerviosos por las incautaciones y tratan de proteger sus activos ... y culos, dijo en un mensaje de texto a la Sra. Frankel el 27 de marzo.

Mi paciencia se está agotando, respondió. Fui a batear por ti con todo este grupo. Hay mucho en juego, así que pon esto en marcha. No me importa cómo.

Dos días después, el Sr. Uhlenkott envió fotos borrosas y un video de cajas en un almacén que no se parecían a las máscaras que habían acordado. La Sra. Frankel sospechaba. Será mejor que pueda demostrar lo que ha estado vendiendo, dijo en un mensaje de texto.

Nueva York ya había visto suficiente. Cuando tienes vidas en juego, estás dispuesto a escuchar al menos a estos tipos, dijo Rich Azzopardi, asesor principal del gobernador Andrew M. Cuomo. Llegamos bastante lejos con estos tipos, pero el dinero no cambió de manos.

En una entrevista, Uhlenkott dijo que su fuente original de los 500 millones de máscaras era real y confiable, pero para encontrar suministro ya en Norteamérica, fue con un nuevo vendedor que resultó ser resbaladizo. Parecía que todo era un caparazón, en alta mar, este tipo de cosas, dijo sobre la fuente. Pero al mismo tiempo era como, bueno, tal vez esas son las personas que realmente tienen las máscaras.

El Sr. Uhlenkott se retiró. Pero primero, presentó a la Sra. Frankel directamente a su fuente. Fue entonces cuando me emocioné, dijo la Sra. Frankel. Fue entonces cuando pensé, está bien. Ahora, esto es real. Porque ahora en realidad no estamos hablando con ningún intermediario. Estamos hablando con la gente real.

La primera vez que hablaron, Ralph Frengel tranquilizó a la Sra. Frankel. Era un vendedor que hablaba sin problemas para una empresa llamada Astoria Enterprises. Tenía muchas máscaras disponibles y parecía un negociador. Se sintió legítimo, dijo.

El 3 de abril, Frengel envió una especie de menú, que incluía ocho reservas separadas que en conjunto sumaban 275 millones de máscaras 3M. Déjame saber qué crees que puedes hacer con este inventario, dijo en un correo electrónico.

La Sra. Frankel alertó a sus contactos en el gobierno. Esta vez, la ciudad de Nueva York estaba a bordo, como informó BuzzFeed News . Acordaron comprar 10 millones de máscaras 3M por $ 66.5 millones, un precio alto, una vez que fueran inspeccionadas.

Pero Frengel y dos colegas de Astoria primero exigieron una orden de compra directamente de la ciudad, según los correos electrónicos revisados ​​por The Times. También dijeron que el dinero debería depositarse en una cuenta de depósito en garantía controlada por su abogado, según muestran los correos electrónicos.

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La Sra. Frankel y los funcionarios de la ciudad se opusieron. Querían ver las máscaras. En un correo electrónico, el abogado que representa al equipo de la Sra. Frankel le dijo al Sr. Frengel que sin una inspección inmediata nos veremos obligados a concluir, como ya cree la Ciudad de Nueva York, que las declaraciones hechas sobre la existencia y el número de máscaras 3M N95 son falsas. .

El Sr. Frengel respondió que las inspecciones eran engorrosas y que él y sus colegas de Astoria no apreciaron la acusación.

Cada vez que se inspecciona una paleta de máscaras, se debe volver a envolver, llevar al almacén, pesar y la etiqueta del manifiesto debe fecharse y actualizarse una y otra vez, dijo. Las sugerencias hechas ayer por la tarde no les sentaron bien a algunos de los principales inversores / propietarios de Astoria.

Tres semanas después de que le ofrecieran por primera vez 500 millones de máscaras, Frankel salió del trato con las manos vacías. Todos estábamos completamente destrozados, dijo.

Parece que hay tres hombres principales detrás de Astoria Enterprises, y dos de ellos son ex convictos.

El señor Frengel, el vendedor, fue condenado en 1992 por robar un collar de perlas de 100.000 dólares de una joyería. No es tan malo como parece, dijo. La tienda le debía dinero y estaba colgado de drogas. Cocaína de base libre, dijo. Altamente adictivo. Desde entonces, sus registros muestran repetidos enfrentamientos con la ley, incluida una orden de restricción en su contra y al menos dos embargos fiscales federales.

El estado de los mandatos de vacunas en los EE. UU.

    • Reglas de vacunas . El 23 de agosto, la F.D.A. otorgó la aprobación total a la vacuna contra el coronavirus de Pfizer-BioNTech para personas de 16 años en adelante, allanando el camino para los mandatos tanto en el sector público como en el privado. Dichos mandatos están permitidos legalmente y se han mantenido en las impugnaciones judiciales.
    • Mano de obra de la ciudad. A partir del 1 de noviembre, la ciudad de Nueva York requerirá la vacunación de todos los trabajadores de la ciudad, incluidos los oficiales de policía, bomberos y trabajadores de saneamiento. San Francisco estableció un mandato similar para los trabajadores de la ciudad que también entrará en vigor el 1 de noviembre. En muchas ciudades de los EE. UU., Incluida Chicago, la fricción entre los gobiernos y los sindicatos policiales sobre los requisitos de vacunas para los agentes de policía ha llevado a enfrentamientos públicos polémicos.
    • Escuelas. California se convirtió en el primer estado en emitir un mandato de vacuna para todos los educadores y en anunciar planes para agregar la vacuna Covid-19 como un requisito para asistir a la escuela, que podría comenzar el próximo otoño. Los Ángeles ya tiene un mandato de vacunas para estudiantes de escuelas públicas de 12 años o más que comienza el 21 de noviembre. -Tiros de un minuto.
    • Colegio y universidades. Más de 400 colegios y universidades exigen que los estudiantes se vacunen contra Covid-19. Casi todos están en estados que votaron por el presidente Biden.
    • Hospitales y centros médicos . Muchos hospitales y los principales sistemas de salud exigen que los empleados se vacunen. Los mandatos para los trabajadores de la salud en California y el estado de Nueva York parecen haber obligado a miles de personas a recibir vacunas.
    • Actividades en el interior . La Ciudad de Nueva York requiere que los trabajadores y clientes muestren prueba de al menos una dosis de Covid-19 para cenas en interiores, gimnasios, entretenimiento y espectáculos. A partir del 4 de noviembre, Los Ángeles requerirá que la mayoría de las personas presenten un comprobante de vacunación completa para ingresar a una variedad de negocios cerrados, incluidos restaurantes, gimnasios, museos, cines y salones, en una de las reglas de vacunación más estrictas del país.
    • A nivel federal. El 9 de septiembre El presidente Biden anunció un mandato de vacunación para la gran mayoría de los trabajadores federales. Este mandato se aplicará a los empleados de la rama ejecutiva , incluida la Casa Blanca y todas las agencias federales y miembros de las fuerzas armadas.
    • En t El sector privado. Biden ha ordenado que todas las empresas con más de 100 trabajadores requieran vacunación o pruebas semanales, lo que ayuda a impulsar nuevas políticas corporativas de vacunación. Algunas compañías, como United Airlines y Tyson Foods, tenían mandatos vigentes antes del anuncio de Biden.

Michael Carnicle, el funcionario de Astoria a cargo del suministro de máscaras, cumplió tres años de prisión en la década de 1980 después de que lo atraparan con $ 1 millón en billetes falsos. Más tarde, un tribunal federal determinó que había ayudó a falsificar certificados de depósito de un banco ruso para apuntalar a una empresa que quería convertir el éxito televisivo de los noventa American Gladiators en un espectáculo de Las Vegas. Más recientemente, fue a prisión por no presentar sus declaraciones de impuestos. Fue puesto en libertad en enero.

El director ejecutivo de Astoria, Lucian Alter, solía tener un negocio de duplicación de cintas de pornografía hasta que se incendió en Los Ángeles, según The Los Angeles Daily News en 1990. Alter lo negó en una entrevista, diciendo que suministró la cinta magnética para casetes. .

Según su sitio web, Astoria Enterprises ofrece soluciones empresariales de tecnología de la información rentables y de alta calidad y servicios de consultoría profesional, lenguaje que aparece literalmente en varios sitios web de otras empresas. En Twitter, la compañía se describe a sí misma como una buena oyente y simplemente una buena persona con quien pasar el rato. Una inspección más cercana sugiere que ayudan a apostar en Internet y a especular con monedas extranjeras.

El Sr. Frengel estaba cerca de Palm Springs, California. El Sr. Carnicle estaba en Las Vegas. El Sr. Alter estaba en Tel Aviv. Astoria, sin embargo, estaba registrada en Chipre, la isla mediterránea que ha sido un refugio para el blanqueo de capitales.

Cuando me comuniqué por primera vez con el Sr. Frengel y le pregunté si vendía máscaras, respondió: No lo creo. Tendría que revisar mis registros. Cuando le dije que había hablado con la Sra. Frankel, admitió que era un intermediario de máscaras, pero negó anunciar millones de máscaras, a pesar de numerosos correos electrónicos que mostraban que sí. Probablemente solo reenvié un correo electrónico, dijo.

En realidad, estaba lanzando las reservas de Astoria por todo el país. Paul Echevarria, un empresario de Florida que fabrica cannabidiol, o CBD, dijo que se metió en una madriguera de una semana con Frengel y Astoria por millones de máscaras 3M supuestamente almacenadas en un almacén de Miami. El Sr. Echevarria planeaba revender las máscaras al gobierno de Florida y tenía funcionarios estatales listos para inspeccionarlas, pero el Sr. Frengel no quiso dar una dirección.

Los hombres detrás de Astoria me dieron órdenes de compra del estado de Florida que dijeron que provenían del Sr. Echevarría. Echevarria dijo que nunca había visto los documentos. Cuando envié los archivos a los funcionarios de Florida, ellos respondieron que los documentos estaban falsificados y que ahora estaban en posesión del fiscal general del estado. No estaba claro quién estaba detrás de la falsificación.

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En última instancia, el trío de Astoria dio la misma respuesta sobre por qué nunca dejarían que los posibles compradores inspeccionaran lo que estaban vendiendo: nunca recibieron órdenes de compra formales de los gobiernos involucrados, que dijeron que necesitaban para protegerse de las estafas.

Sin embargo, ninguno de los hombres pudo decir con certeza si las máscaras que estaban vendiendo existían.

Yo nunca los vi. Vivo en California, dijo el Sr. Frengel. No tenía ninguna razón para no creer.

El señor Alter, director ejecutivo de Astoria, me dijo, señor, esto es algo realmente confidencial, pero sí, tenemos acceso a millones de máscaras. Cuando le pregunté la fuente de Astoria, se rió. ¿Dónde obtengo mi producto? él dijo. Pienso que es divertido.

Carnicle fue más comunicativo, aunque su historia se desarrolló a lo largo de dos llamadas telefónicas de una hora de duración.

Al principio dijo que los proveedores de Astoria eran empresas de construcción en Nueva York y Nueva Jersey que habían almacenado el equipo. ¿Qué empresas? No quieren estar en la portada de The New York Times, dijo. El gobierno ya los está mirando.

Cuando se le presionó más, admitió que eso no era exactamente cierto.

Envió documentos que sugerían que Astoria tenía planes de comprar máscaras de otras dos empresas. Una empresa estaba ofreciendo 310 millones de máscaras 3M, que es más de lo que 3M produce en tres meses . La otra empresa tenía unos días y estaba dirigida por un hombre de Indiana que una vez se había enfrentado a cargos federales de fraude.

No, dijo el señor Carnicle. No había visto las máscaras.

Miles de personas han entrado en el mercado de las máscaras en los últimos dos meses, y a una gran parte de ellas se les han ofrecido millones de máscaras 3M. Courtney Enloe, jefa de litigios de 3M, dijo que probablemente todos esos casos son fraudes.

El esquema típico es que alguien se acerca y dice que necesitamos $ X millones por adelantado para Y alijo de respiradores, y simplemente nunca los tuvieron, dijo Enloe. Me han solicitado. Se ha solicitado al jefe del litigio de 3M. Durante las últimas semanas, 3M ha presentado 10 demandas contra personas que afirmen falsamente tener acceso a sus máscaras.

Las autoridades federales también han acusado a varias personas en las últimas semanas, entre ellas un hombre de Georgia quien exigió pagos por adelantado del Departamento de Asuntos de Veteranos por $ 750 millones en máscaras 3M y otros equipos que sabía que no existían.

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Crédito...Joe Carrotta para The New York Times

En medio de todo este fraude, hay buenas noticias. La organización benéfica BStrong de la Sra. Frankel y su organización asociada, Misión de empoderamiento global , han donado más de dos millones de máscaras y batas de aislamiento a hospitales y otros grupos en los 50 estados. Reunieron suministros de compras más pequeñas y también cerraron varios acuerdos más importantes, incluido un millón de trajes de materiales peligrosos para el estado de Nueva York y 200,000 mascarillas quirúrgicas para la ciudad de Nueva York.

A lo largo de tres años de trabajo de socorro, dijo Frankel, ha aprendido que las crisis generan corrupción. El dinero fluye y la gente está desesperada. Es tan descorazonador, dijo. En el hipódromo, crees que te pueden joder. Pero cuando estás lidiando con la mayor crisis de salud en 100 años, tienes que ser una persona realmente enferma, enferma y mala para explotar eso.

Sin embargo, para el Sr. Carnicle, era la Sra. Frankel quien estaba tratando de engañar a Astoria. Dijo que denunció a su equipo a las autoridades federales por intento de fraude. Podrías estar impidiendo una investigación, me dijo, o de lo contrario te diría más.

Susan Beachy contribuyó con la investigación.