Es un caos en el mercado de las máscaras, ya que los especuladores superan a los buenos samaritanos

Los hospitales, los gobiernos, los bienhechores y los vendedores ambulantes están compitiendo. Las estafas y los precios se disparan.

Susan HoughtellingCrédito...Shane Lavalette para The New York Times

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El mes pasado, Susan Houghtelling, gerente de la cadena de suministro de un hospital en el estado de Nueva York, se enfrentaba a una escasez de suministros médicos cuando su bandeja de entrada se inundó de repente con ofertas.

Había anuncios de galones de desinfectante para manos, cajas de batas de aislamiento y, lo que es más importante, paletas de máscaras N95, quizás el producto más buscado del planeta. Todos eran por precios múltiplos más altos de lo que ella pagaba normalmente.

Todas estas personas están saliendo de la carpintería y, misteriosamente, todas ahora tienen acceso a un suministro abundante, dijo la Sra. Houghtelling, que trabaja para tres hospitales propiedad de Arnot Health, con sede en Elmira. Reenvió docenas de mensajes a The New York Times de nuevos proveedores. Uno le ofreció cajas de 50 mascarillas quirúrgicas por $ 70 cada una; ella solía pagar $ 2.28.

Un abogado en particular le llamó la atención: Blank Industries, una compañía que ofrecía máscaras N95 por casi $ 5 cada una, y solo si la Sra. Houghtelling ordenaba un millón. Ella pensó que era una estafa.

Blank Industries es una empresa real, pero es un fabricante de hielo derretido en Hudson, Massachusetts. En una entrevista, Andrew Blank, el fundador, dijo que había cambiado su negocio para vender máscaras después de escuchar a un antiguo proveedor chino al que había contratado una vez. haz un nuevo tipo de cepillo de dientes. (El Sr. Blank lo había inventado). Después del coronavirus, el proveedor convirtió su planta de productos dentales en una fábrica de máscaras. El Sr. Blank les dijo a sus 12 empleados que dejaran de vender sal de roca y comenzaran a vender máscaras.

¿Por qué estaba cobrando $ 4.92 por cada N95? Para ser honesto, ni siquiera sé para qué se vende normalmente un N95, dijo.

Le dije. ¿50 centavos? el Repitió. Su proveedor le estaba cobrando 4,75 dólares. (Su margen cubriría los costos de envío; planeaba no obtener ganancias).

La erupción de la demanda de cantidades cada vez menores de máscaras ha resultado en una especie de caos en la cadena de suministro global. En los Estados Unidos, el gobierno federal ha decidido no apoderarse de las fábricas estadounidenses para crear una nueva corriente de máscaras. En cambio, los funcionarios federales están compitiendo contra estados, hospitales y proveedores médicos por el mismo grupo de máscaras, que provienen principalmente de China.

Sin embargo, los estados y hospitales, cuyos proveedores típicos están abrumados y sobrecargados, tienen poca experiencia en negociar directamente con la cadena de suministro china. Miles de intermediarios (empresarios, benefactores y especuladores) se apresuraron a llenar el vacío.

Ese frenesí ha creado un caos de confusión, según entrevistas con hospitales, fábricas y compradores de máscaras. La producción de máscaras está aumentando, pero también lo están las estafas, los obstáculos logísticos y, por supuesto, los precios.

Imagen Arnot Health en Elmira, Nueva York, se enfrenta a un aumento vertiginoso de los precios de varios suministros médicos fundamentales.

Crédito...Shane Lavalette para The New York Times

Después de que comenzó el brote de coronavirus, China importó dos mil millones de máscaras. Francia ordenó mil millones y prometió volverse autosuficiente para fin de año. El gobierno de EE. UU. Ha hecho comparativamente poco para coordinar las compras y garantizar que los gobiernos y hospitales de EE. UU. No compitan.

El mes pasado, los funcionarios federales acordaron comprar aproximadamente 600 millones de máscaras N95 durante los próximos 18 meses. Pero muchos estados y hospitales están desesperados por suministros en este momento, y el gobierno ya casi ha agotado el suministro de equipo de protección en las existencias nacionales. El jueves, la Casa Blanca dijo que había invocado la Ley de Producción de Defensa, una ley de la década de 1950, para garantizar que el gigante manufacturero 3M envíe una cierta parte de sus máscaras a Estados Unidos.

Algunos de los empresarios que tomaron el relevo del gobierno lo han logrado. Operation Masks, una organización sin fines de lucro de dos semanas dirigida por ejecutivos de tecnología, dijo que acababa de cerrar acuerdos por un millón de N95 para el estado de Nueva York y 200,000 para Hawái, cobrando un poco más de $ 3 por cada máscara, sin incluir el envío y otros costos. El jueves, Massachusetts recibió 1,2 millones de máscaras N95 a través del avión del equipo New England Patriots .

Aún así, varios ejecutivos de hospitales dijeron que, si bien apreciaron el aumento de personas bien intencionadas, se sintieron abrumados con nuevos nombres en sus bandejas de entrada, todos ofreciendo productos que necesitan a precios mucho más altos de lo que normalmente pagan.

Estamos siendo bombardeados, dijo Ed Bonetti, jefe de cadena de suministro de la red de hospitales UMass Memorial en Worcester, Mass.

El hospital está dispuesto a pagar más por las máscaras, pero no quiere comprar equipos falsificados. Estás en este territorio inexplorado donde estás luchando por al menos validar, dijo Bonetti. Lo último que queremos hacer es ponerle un producto a un médico que no lo va a proteger.

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Crédito...Chang W. Lee / The New York Times

No todo nuevo que ingresa al mercado es un buen samaritano. Los grupos de Facebook, WhatsApp y Telegram están repletos de publicaciones que venden miles de máscaras a precios inflados.

Algunos son mayoristas que compraron paletas de máscaras de China o en ventas de liquidación y luego las marcaron. Muchos más son simplemente intermediarios que se llaman a sí mismos corredores. Revisan los grupos en busca de máscaras anunciadas a un precio relativamente bajo y luego vuelven a publicar la oferta por unos pocos miles de dólares más. No manipulan las máscaras ni aportan su propio dinero.

Yaear Weintroub es uno de esos corredores. Un estudiante de colegio comunitario de 22 años de Brooklyn, normalmente vende productos electrónicos al por mayor a vendedores de Amazon. Pero los foros en línea en los que busca ofertas se inundaron con listados de máscaras el mes pasado, por lo que ahora pasa sus días tratando de conectar compradores y vendedores para un poco de arbitraje de suministros médicos.

En una entrevista reciente, dijo que estaba trabajando con un socio para cerrar un trato por 280,000 mascarillas quirúrgicas que aumentaría su precio en un 20 por ciento y le reportaría al par una ganancia de aproximadamente $ 40,000. Dijo que muchos de los corredores vendieron a otros corredores, cada uno marcando el precio, hasta que presumiblemente las máscaras llegan a un hogar de ancianos o un hospital. Dijo que preferiría vender directamente a los hospitales.

Simplemente son más serios, dijo. Entonces, si tengo los productos, quiero un comprador serio para ellos. Y además, es una buena razón moral.

Para estos vendedores, los suministros médicos son simplemente otro producto de moda que se puede vender para obtener ganancias. Avraham Eisenberg, un mayorista de Nueva York que está tratando de enviar máscaras desde China, comparó la prisa por las máscaras con la moda de hace varios años por los hilanderos inquietos.

El Departamento de Justicia dijo el mes pasado que investigaría a las personas que manipulan el mercado de suministros médicos. Cinco días después, las autoridades federales acusó a un hombre de Brooklyn con mentir sobre el aumento de precios después de que intentó vender 1,000 máscaras y otros suministros a un médico por $ 12,000. (También fue acusado de agresión después de que afirmó que tenía el coronavirus y tosió a los agentes del F.B.I.) Los funcionarios federales ahora están distribuyendo los más de medio millón de suministros le confiscaron.

En China, la competencia es intensa. Una pequeña cantidad de fábricas chinas están certificadas por la Administración de Alimentos y Medicamentos para fabricar máscaras N95, y esos son los diamantes en este momento, dijo Lily Liu, una ejecutiva de un hospital chino convertida en empresaria de Silicon Valley que ahora ayuda a ejecutar Operation Masks.

Lo que está sucediendo en esas fábricas es que Francia aparece por la mañana, y luego reciben a Alemania en el desayuno, luego a Italia después del almuerzo, y luego a Estados Unidos por la tarde, dijo. En el medio, los distribuidores se presentan en la puerta de su casa con montones de dinero en efectivo.

Esa demanda ha alimentado el repunte de los precios. Si bien algunos propietarios de fábricas probablemente estén obteniendo buenos márgenes, gran parte del aumento de precios probablemente se extienda a lo largo de la cadena de suministro, desde las empresas que envían e inspeccionan las máscaras hasta las que fabrican la tela de las máscaras y las máquinas que las ensamblan.

Tomemos como ejemplo a Zhou Hua, propietario de una fábrica en Xuancheng, China, que hace meses confeccionaba ropa para niños. En febrero, cuando el coronavirus se extendió por todo su país, se apresuró a comprar máquinas de máscaras y gastó aproximadamente $ 500,000 en la transformación de su planta. Ahora su personal casi se ha duplicado a 75 empleados, y fabrican 1,6 millones de máscaras al día.

El estado de los mandatos de vacunas en los EE. UU.

    • Reglas de vacunas . El 23 de agosto, la F.D.A. otorgó la aprobación total a la vacuna contra el coronavirus de Pfizer-BioNTech para personas de 16 años en adelante, allanando el camino para los mandatos tanto en el sector público como en el privado. Dichos mandatos están permitidos legalmente y se han mantenido en las impugnaciones judiciales.
    • Mano de obra de la ciudad. A partir del 1 de noviembre, la ciudad de Nueva York requerirá la vacunación de todos los trabajadores de la ciudad, incluidos los oficiales de policía, bomberos y trabajadores de saneamiento. San Francisco estableció un mandato similar para los trabajadores de la ciudad que también entrará en vigor el 1 de noviembre. En muchas ciudades de los EE. UU., Incluida Chicago, la fricción entre los gobiernos y los sindicatos policiales sobre los requisitos de vacunas para los agentes de policía ha llevado a enfrentamientos públicos polémicos.
    • Escuelas. California se convirtió en el primer estado en emitir un mandato de vacuna para todos los educadores y en anunciar planes para agregar la vacuna Covid-19 como un requisito para asistir a la escuela, que podría comenzar el próximo otoño. Los Ángeles ya tiene un mandato de vacunas para estudiantes de escuelas públicas de 12 años o más que comienza el 21 de noviembre. -Tiros de un minuto.
    • Colegio y universidades. Más de 400 colegios y universidades exigen que los estudiantes se vacunen contra Covid-19. Casi todos están en estados que votaron por el presidente Biden.
    • Hospitales y centros médicos . Muchos hospitales y los principales sistemas de salud exigen que los empleados se vacunen. Los mandatos para los trabajadores de la salud en California y el estado de Nueva York parecen haber obligado a miles de personas a recibir vacunas.
    • Actividades en el interior . La Ciudad de Nueva York requiere que los trabajadores y clientes muestren prueba de al menos una dosis de Covid-19 para cenas en interiores, gimnasios, entretenimiento y espectáculos. A partir del 4 de noviembre, Los Ángeles requerirá que la mayoría de las personas presenten un comprobante de vacunación completa para ingresar a una variedad de negocios cerrados, incluidos restaurantes, gimnasios, museos, cines y salones, en una de las reglas de vacunación más estrictas del país.
    • A nivel federal. El 9 de septiembre El presidente Biden anunció un mandato de vacunación para la gran mayoría de los trabajadores federales. Este mandato se aplicará a los empleados de la rama ejecutiva , incluida la Casa Blanca y todas las agencias federales y miembros de las fuerzas armadas.
    • En t El sector privado. Biden ha ordenado que todas las empresas con más de 100 trabajadores requieran vacunación o pruebas semanales, lo que ayuda a impulsar nuevas políticas corporativas de vacunación. Algunas compañías, como United Airlines y Tyson Foods, tenían mandatos vigentes antes del anuncio de Biden.

Dijo que sus márgenes eran modestos y culpó a los mayores costos de los materiales por gran parte de los aumentos de precios. La mayoría de las máscaras usan tela fundida para detener las partículas diminutas. El Sr. Zhou dijo que el precio de ese material había subido un 90 por ciento a unos 53 dólares la tonelada. Agregó que el precio de las máquinas que sueldan correas a las máscaras se había triplicado, a aproximadamente $ 2,100.

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Crédito...Joe Carrotta para The New York Times

Las personas que se lanzan al mercado de las máscaras provienen de todo el espectro. Dan Schonfeld, por ejemplo, vende fideos de piscina. También es bastante bueno en eso. Encontró un proveedor confiable en China, les colocó los logotipos de los equipos deportivos y construyó un negocio estable a través de PoolPartsToGo.com.

Cuando el coronavirus se propagó el mes pasado a su estado natal, Nueva York, Schonfeld pensó que podía usar sus conexiones en China para llevar máscaras a los médicos estadounidenses. Dejó su negocio de suministro de piscinas y comenzó a buscar máscaras, prometiendo no ganar un centavo.

El botón de avance rápido se presionó en ese momento y realmente no se detuvo, dijo Schonfeld, de 40 años. No creo que haya dormido cuatro noches seguidas.

Trabajaba con su iPhone las veinticuatro horas del día, llamando a hospitales estadounidenses durante el día ya contactos chinos por la noche. Todos los hospitales estaban interesados, pero escaseaban las mascarillas fiables.

Luego, justo antes de la medianoche del 19 de marzo, su proveedor de fideos para piscina en Ningbo, China, Jensen Jiang, le envió un correo electrónico con noticias. Había conseguido un trato con una fábrica cercana por 100.000 máscaras N95 a 2,70 dólares cada una. Pero estaban llegando órdenes en competencia, dijo, por lo que Schonfeld tuvo que tomar una decisión rápidamente.

Mañana es demasiado tarde, escribió Jiang. El Sr. Schonfeld le dijo que colocara el depósito de $ 35,000.

Al día siguiente, el Sr. Schonfeld llamó con entusiasmo a los hospitales. Pero los ejecutivos que habían expresado tanta desesperación por las máscaras de repente se mostraron cautelosos a la hora de entregar 270.000 dólares a un hombre que vendía repuestos para piscinas unos días antes. Uno respondió: Simplemente no lo conocemos, dijo Schonfeld. Se convirtió en mí necesitando ayuda.

Finalmente, sus abogados encontraron un nuevo comprador: una red de organizaciones sin fines de lucro que atienden a 35,000 neoyorquinos con discapacidades intelectuales. Enviaron el dinero y el Sr. Schonfeld reservó un vuelo de carga.

Luego se despertó con más malas noticias. Me temo que le he causado un gran problema, dijo Jiang en un correo electrónico del 26 de marzo. Todas las máscaras fueron tomadas por el gobierno. El correo electrónico incluía una foto de un aviso de cierre en las puertas de la fábrica, fechado 11 días antes. El Sr. Schonfeld no sabía qué creer.

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Cuando el Sr. Jiang negoció un reembolso, que aún no ha llegado, decidieron buscar y enviar una máscara diferente: la llamada KN95, la versión efectiva de China de la N95. Schonfeld encargó 150.000 a una nueva fábrica y reservó un avión de carga para el 3 de abril.

Pero luego hubo otra trampa: las pautas de la FDA para el uso médico de las máscaras KN95 en los Estados Unidos eran turbias, y los abogados de Schonfeld advirtieron que los funcionarios podrían incautarlas. (El 2 de abril, la agencia dijo no bloquearía las importaciones de las máscaras).

Cada día que me despierto, hay un nuevo obstáculo, dijo. Nunca pensé que sería tan difícil ayudar.

Pase lo que pase con el envío, terminará su aventura con suministros médicos, dijo.

Un día después, mencionó que estaba buscando proveedores de ventiladores. Le dije a mi esposa: 'Está bien, ya terminé', dijo. Pero si veo en las noticias que están pidiendo ventiladores y veo que solo hay inacción, no veo cómo puedo simplemente sentarme.

Cao Li y Sheera Frenkel contribuyeron con el reportaje.