Los estacionamientos se han convertido en un salvavidas digital

Con cafés y bibliotecas cerrados, los estadounidenses sin acceso a Internet se sientan afuera de ellos para obtener conexiones rápidas y gratuitas.

Beth Revis, una autora, utiliza la conexión Wi-Fi gratuita fuera de la escuela primaria Mount Vernon-Ruth en Rutherfordton, Carolina del Norte.

Mientras se ponía el sol en una tarde reciente en Rutherfordton, Carolina del Norte, la autora Beth Revis conducía su vehículo verde S.U.V. en el estacionamiento de una escuela primaria cerrada y conectado a la conexión Wi-Fi gratuita del edificio. Luego, por tercera vez desde que se apoderó de la pandemia de coronavirus, enseñó una clase de escritura de dos horas desde el asiento del conductor.

La Sra. Revis, de 38 años, se llevó una linterna a la cara con una mano. En el otro, sostenía un palo de selfie con su teléfono inteligente adjunto, mirando el dispositivo para hablar con sus estudiantes.

Tener Internet en su área, a unas 70 millas al oeste de Charlotte, siempre había sido un dolor de cabeza, dijo Revis. Pero durante la pandemia, dijo, ha pasado de ser un inconveniente leve a casi imposible.

Para la Sra. Revis y muchos otros en todo el país, los estacionamientos han sido un salvavidas digital durante la pandemia. En lugar de pasar horas en restaurantes, bibliotecas y cafés, las personas sin acceso rápido a Internet en casa están sentadas en lotes cerca de escuelas, bibliotecas y tiendas que han mantenido sus señales encendidas.

En Ohio, Jon Husted, el vicegobernador, ha ordenado a las personas que se conecten con cientos de organizaciones sin fines de lucro, bibliotecas y escuelas en todo el estado. Los líderes escolares de Filadelfia y Sacramento han alentado a las familias a utilizar puntos de acceso gratuitos en los estacionamientos de bibliotecas y escuelas, y más de 100 personas se conectaron al Wi-Fi de una de las bibliotecas de Omaha durante tres días recientemente.

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Crédito...Calla Kessler / The New York Times

Cerca de Topeka, Kansas, un flujo constante de automóviles llega ahora fuera de la biblioteca pública, mientras que otros automóviles se agrupan cerca de bibliotecas móviles conectadas estacionadas en lotes cerca de un centro penitenciario para mujeres y un parque de casas móviles.

Espero que haya una lección aprendida de esto, dijo Gina Millsap, directora ejecutiva de la Biblioteca Pública del Condado de Topeka y Shawnee. La banda ancha es como el agua y la electricidad ahora y, sin embargo, todavía se la trata como un lujo.

La dependencia de Wi-Fi en los estacionamientos muestra hasta qué punto las personas van a combatir la brecha digital del país, uno de los problemas más difíciles de la tecnología, y uno que el coronavirus ha exacerbado.

Uno de cada cuatro estadounidenses no tiene acceso a Internet de alta velocidad en casa, según el Pew Research Center , ya sea porque es demasiado caro o porque la casa está en una zona rural con servicios limitados. Algunos usan los planes de datos de sus teléfonos inteligentes para el acceso a Internet de alta velocidad, pero esos planes a menudo son insuficientes para manejar el trabajo desde casa y el aprendizaje a distancia. Eso hace que a muchas personas les resulte más difícil trabajar desde casa durante la crisis de salud y que sus hijos se mantengan al día con sus tareas escolares fuera del aula.

En las últimas semanas, numerosos legisladores federales, tanto republicanos como demócratas, han impulsado una legislación que haga que el servicio sea más asequible, especialmente para las familias con niños en edad escolar. Pero esos impulsos legislativos han sucedido en el pasado sin siquiera cruzar la línea de meta.

Lo que es decepcionante es que no hemos hecho nada durante años para abordar el problema, dijo Mignon Clyburn, ex comisionado de la Comisión Federal de Comunicaciones que durante mucho tiempo ha presionado para obtener más fondos para la banda ancha rural y subsidios para familias de bajos ingresos. Ahora estamos en una crisis y estamos triando.

En los mapas del servicio de Internet federal, Louis Derry parece tener acceso de banda ancha, porque algunas personas en su área del norte del estado de Nueva York tienen altas velocidades, definidas por el gobierno como 25 megabits por segundo. Pero en su casa, a siete millas de la Universidad de Cornell, su proveedor solo ofrece una velocidad mucho más lenta: 5 megabits por segundo. No es suficiente para satisfacer las necesidades de su familia.

La familia se turna para conducir hasta Brookton's Market, una pequeña tienda de campo con un camino de entrada de grava, para estacionar y conectarse a Internet gratis. La hija del Sr. Derry, Ellie, estudiante de primer año en Colorado College, va casi a diario a sus sesiones de clase de Zoom y a descargar archivos grandes que puede llevar a casa y trabajar sin conexión. Casi siempre hay otros autos estacionados cerca, los conductores teclean en sus computadoras portátiles y usan el Wi-Fi gratuito. A menudo mantienen un espacio vacío entre ellos, para seguir las pautas de distanciamiento social.

En áreas más urbanas, los problemas se deben a la asequibilidad. Mary Anne Mendoza, de 26 años, estudiante de doctorado en la Universidad de California, Irvine, comparte el servicio de Internet menos costoso disponible con su madre y su hermana en su apartamento de dos habitaciones cerca de la universidad. Cuando su madre, candidata a un MBA, está en una llamada de videoconferencia y su hermana está en línea para una clase de pregrado, el Wi-Fi en casa se ralentiza.

Como resultado, la Sra. Mendoza, quien también enseña ciencias políticas en la Universidad Politécnica del Estado de California, Pomona, ha estado conduciendo hasta el estacionamiento de un Starbucks cercano para conectarse.

En mi automóvil, obtengo la privacidad que necesito y la calidad del servicio es mejor, dijo.

Anna Haskins, profesora de sociología en Cornell, dijo que temía que depender de los estacionamientos fuera inadecuado para sus estudiantes, que están tomando clases de forma remota. Un estudiante, en St. Louis, abandonó todas las comunicaciones electrónicas durante dos semanas hasta que pudo encontrar un punto de acceso Wi-Fi público. Otra, en la zona rural de Oklahoma, conduce varias millas al día hasta el estacionamiento más cercano con Wi-Fi para hacer sus exámenes y tareas desde su automóvil.

Salir de la casa y hacer una prueba en un automóvil muestra lo difícil que es esta transición para algunos, dijo Haskins. Es difícil evaluar a las personas de manera justa. ¿Su calificación en un cuestionario es baja porque no estudiaron o porque no tenían la mejor situación para realizar el cuestionario?

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Crédito...Jacob Biba para The New York Times

En Filadelfia, el alto costo de la banda ancha ha dejado a un 17 por ciento de los residentes sin internet en casa, según el Movement Alliance Project, un grupo de defensa del consumidor. El distrito escolar de la ciudad comenzará clases formales en línea el 4 de mayo y los educadores temen que muchos estudiantes de bajos ingresos se queden atrás. El distrito ha distribuido 80.000 Chromebooks a sus 130.000 estudiantes, pero le preocupa que los residentes no tengan acceso de banda ancha para participar en las clases y aprovechar al máximo sus nuevos dispositivos.

El distrito escolar ha señalado los servicios gratuitos y de precio reducido ofrecidos por proveedores como Comcast, pero algunos padres se han quejado de las largas esperas para obtener el servicio. Las autoridades también han señalado a las familias sobre lugares de estacionamiento gratuitos en la ciudad como último recurso para los estudiantes, dijo Monica Lewis, portavoz del distrito escolar.

La idea de usar un estacionamiento para estudios ha molestado a muchos residentes.

En una ciudad como Filadelfia, no se puede esperar que la gente se distancie socialmente en un estacionamiento, dijo Devren Washington, director senior de políticas del Movement Alliance Project. No se puede esperar que algunos estudiantes estén sentados en un estacionamiento haciendo sus tareas escolares mientras que otros están en una posición mucho mejor en casa.